参宿四亮度大减,来到百年来的最低亮度

Betelgeuse
位于猎户星座左上角,代表着猎人右肩的参宿四(Betelguese)是天空中最亮的星星之一,通常在第十名左右徘徊。然而,作为一颗即将来到生命尾声的红超巨星,它的亮度非常地不稳定,最早在 1836 年时就由天文学家约翰.赫歇尔描述过它的亮度变化。而在那之后,曾经于 1933 年和 1942 年分别录得了 0.2 星等的最高亮度,以及 1927 年录得了 1.2 星等的最低亮度。

然而,从十月以来参宿四突然亮度大减,目前已经减至 1.5 星等,是有准确观测」数据以来的最低亮度。对于参宿四亮度大减的成因,科学家们并没能达成共识,有些认为是周期性的减弱、有些认为是星体表面的活动,也有些认为是尘埃阻挡,但科学家们大多同意目前的状况极为反常。

之所以参宿四的一举一动如此受重视的原因,是它距离地球仅 700 光年左右,在有机会发生超新星爆炸的星体当中,是数一数二近的一个。而且我们虽然大概知道参宿四已经接近生命的尾声(推估最长只剩 10 万年的寿命,以宇宙来说根本是一眨眼),但由于对超新星爆炸机制的不了解,究竟在红超巨星生命的最后会有什么样的反应,目前还是个谜。科学家大多尚不认为这次的亮度降低是超新星爆炸的前兆,但所有人都在关切反常亮度的发展。如果亮度持续下滑,或是在下滑后突然飙升的话,可能都会是有大事发生的预兆了。

参宿四若是真的发生超新星爆炸的话,它会瞬间成为天空中除了太阳和月亮之外第三亮的星体,远超过金星,在白天也清楚可见。这会是人类前所未见的天文盛宴,但在几个月的光辉之后,猎户座将永远失去一角,不复古人所见的模样了。

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